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Initiative de journalisme local

Comment l'agriculture régénératrice met de l'espoir dans le sol

Il y a quinze ans, Brooks White n'avait pas de bisons et sa ferme était aux prises avec des inondations et un sol usé. Dans l'espoir d'améliorer la situation, l'agriculteur manitobain de cinquième génération a tenté sa chance en mettant des bisons sur ses terres pour fertiliser le sol et en plantant des cultures de couverture dans des champs sujets aux inondations pour les nourrir. L'effort a porté ses fruits. «L'amélioration que nous avons constatée dans l'infiltration de l'eau, la structure du sol, toutes ces choses fantastiques se produisant (étaient) dans le sol», a-t-il déclaré. Le résultat net de la ferme s’est amélioré au fur et à mesure qu’il diversifiait ses cultures et commençait à les planter de manière stratégique pour minimiser l’utilisation d’engrais. Ces techniques, apprit-il plus tard, sont au cœur de l'agriculture régénérative, une suite de techniques agricoles qui imite les écosystèmes naturels pour maximiser la santé des sols et séquestrer le carbone. L'approche a connu un regain de popularité ces dernières années, les partisans affirmant qu'il s'agissait d'une solution clé à la crise climatique. Environ 8% des émissions de gaz à effet de serre du Canada provenaient de l’agriculture en 2018, selon un rapport d’Environnement et Changement climatique Canada de 2020, le sol représentant environ la moitié de ces émissions, en grande partie à cause des engrais azotés utilisés dans l’agriculture industrielle. Lorsqu'ils sont appliqués aux champs en excès, ils sont décomposés par les microbes en protoxyde d'azote, un gaz à effet de serre environ 300 fois plus puissant que le CO2. En outre, la monoculture et d'autres pratiques agricoles industrielles éliminent le carbone – essentiel pour maintenir la structure du sol et les communautés microbiennes – et d'autres nutriments clés des sols, a noté un rapport de l'ONU 2020 sur la santé mondiale des sols. «Cette réalité devrait préoccuper tous les Canadiens, car le sol fait partie intégrante de notre écosystème et est la source de notre nourriture», a déclaré Gabrielle Bastien, codirectrice de Régénération Canada, un organisme voué à la promotion de l'agriculture régénératrice au Canada. L'organisation a récemment lancé une carte pour aider les agriculteurs et les consommateurs canadiens à trouver des fermes appliquant des pratiques régénératrices. L'agriculture régénérative repose sur des techniques telles que la culture de couverture, l'agriculture sans labour ou à faible labour et le pâturage en rotation pour améliorer la fertilité et la structure du sol. Pris ensemble, ils visent à réduire la quantité de perturbations du sol, ce qui facilite l'enracinement du carbone, des nutriments et des communautés microbiennes dans le sol. Selon un article de 2020 du Rodale Institute, basé aux États-Unis, si elles sont utilisées à l'échelle mondiale, les pratiques de régénération pourraient réduire la plupart des émissions de CO2 du monde, faisant de l'agriculture un puits de carbone net. C’est une découverte qui a suscité beaucoup d’intérêt: de grandes entreprises comme General Mills et Cargill prévoient d’intégrer cette approche dans leurs chaînes d’approvisionnement. L'administration Biden aux États-Unis et le gouvernement Trudeau ont également manifesté leur intérêt à soutenir les agriculteurs qui tentent d'utiliser certaines méthodes de régénération dans leurs fermes. Mais tout le monde n'est pas convaincu. «Il y a certainement beaucoup de potentiel pour l'agriculture régénérative d'avoir des impacts importants sur la production agricole, mais aussi d'autres services écosystémiques, et en particulier sur l'atténuation du changement climatique», a déclaré Sean Smukler, professeur de terres et de systèmes alimentaires à l'Université de Grande-Bretagne. Columbia. Cependant, il a noté que «le jury n’est toujours pas» sur le potentiel réaliste de l’approche pour atténuer – ou inverser – le changement climatique. C'est en grande partie parce que le carbone du sol n'est pas bien compris et très inconstant. Le carbone est ajouté à la terre en se mélangeant à de la matière organique comme des plantes mortes ou du fumier. Cette matière est ensuite décomposée par des bactéries, mais elles ne la transforment pas toujours en une forme minérale stable. En fonction des conditions sur le terrain – de la température aux niveaux d'humidité – ils relâchent souvent simplement le carbone dans l'atmosphère. Ou le carbone reste dans le sol, mais d'autres gaz à effet de serre comme l'oxyde nitreux ou le méthane continuent de s'infiltrer dans l'atmosphère, atténuant les avantages climatiques globaux. Les variations infinies entre les types de sols et les techniques agricoles rendent l'évaluation de l'efficacité d'une approche particulière presque impossible, a-t-il expliqué. «Nous avons des performances de gestion tellement variables, par type de sol, par climat. Et puis, en plus de cela, nous avons tant de systèmes agricoles différents, tant de cultures différentes auxquelles il faut penser – il reste pas mal de science à faire », a-t-il déclaré. En particulier, il a noté que le cycle de l'azote reste relativement mal connu. Des données de terrain largement répandues – un outil essentiel pour utiliser plus efficacement les techniques de régénération – font également défaut. Les grandes entreprises agricoles développent des technologies de surveillance qui pourraient fournir ces informations, mais certains défenseurs craignent que leur participation soulève des inquiétudes concernant la surveillance des données. «Nous devons travailler sur un effort (de collecte de données) beaucoup plus coordonné et généralisé… si nous voulons utiliser les sols et l'agriculture régénérative comme un outil réaliste pour atteindre nos objectifs d'émissions», a déclaré Smukler. Pourtant, les données ne sont pas le seul moyen de savoir comment cultiver au mieux – quelles cultures planter ou quelles rotations de bétail utiliser, par exemple. Les agriculteurs connaissent intimement leur terre et beaucoup disent qu'ils peuvent voir quelles pratiques sont bonnes ou non. L'agriculture régénérative pourrait faciliter le travail de ce type de connaissances anecdotiques et fondées sur l'expérience avec les données. «D'une part, (il y a) une conversation technique sur la surveillance» dans de nombreuses conversations sur l'agriculture régénérative, a déclaré Matthew Kearnes, professeur d'environnement et de société à l'Université de New South Wales. "(Et) de l'autre, il y a une conversation sur la forme du paysage et son apparence, et il y a donc une interaction vraiment intéressante quant à ce qui compte comme preuve." Cette dynamique ouvre la porte à une discussion plus large sur ce à quoi ressemblent les bonnes pratiques agricoles pour aider à combler le fossé entre les scientifiques et les agriculteurs, a-t-il déclaré. Cela indique également une nouvelle compréhension du rôle que les humains et l'agriculture peuvent jouer dans la lutte contre le changement climatique. Plus un méchant ni une victime, l'agriculture régénératrice est attrayante car elle offre aux gens la possibilité de restaurer – et non de détruire – les écosystèmes et la santé planétaire. C'est un message puissant et ne devrait pas être sapé par l'incertitude entourant le potentiel de la technique, a déclaré Lauren Rickards, professeur de géographie humaine à l'Université RMIT qui travaille avec Kearnes pour étudier le mouvement de l'agriculture régénérative. «Cela semble représenter l'espoir», a-t-elle déclaré. Souvent, les histoires de développement durable parlent de s'accrocher aux vestiges d'un monde mourant – une histoire sans intérêt. L'agriculture régénérative est différente. «(Cela) n'est pas seulement plus énergisant parce que nous voulons améliorer les choses, mais parce que cela nous donne un rôle. Il rénove toute la position des humains dans l'environnement… ce qui, à mon avis, est extrêmement important », a-t-elle déclaré. Marc Fawcett-Atkinson / Initiative de journalisme local / Observateur national du Canada Marc Fawcett-Atkinson, journaliste de l'Initiative de journalisme local, Observateur national


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