Qui est Beverley Townsend, experte du département de santé GA COVID-19?


Dr. Beverley Townsend a vécu une vie de premières.

Le haut responsable de la santé publique de Columbus a grandi dans une maison de fusil de chasse de trois pièces dans le nord du Mississippi rural et a été le premier de sa famille à aller à l'université. Elle a été la première femme noire à terminer le programme de résidence en médecine familiale dans ce qui est maintenant le Piémont Columbus Regional.

Motivée par sa propre éducation, Townsend a passé une partie de sa carrière à prodiguer des soins aux résidents des régions rurales de l'Alabama de l'est et du centre-ouest de la Géorgie en tant que médecin, puis en tant que directrice de la district de santé publique supervisant 16 comtés de la région de Columbus. Elle est la première dirigeante noire du département et dirige maintenant temporairement deux autres districts.

Elle vous parlera des réalisations si vous le demandez, mais elle n’est pas du genre à solliciter les projecteurs du public – même au milieu d’une pandémie mondiale. Les proches de Townsend qui ont parlé avec le Ledger-Enquirer disent qu'elle est une «fille de la campagne» humble, solidaire et réservée qui aime sa famille et ses citations inspirantes.

Cette détermination discrète a conduit Townsend à briser les barrières de genre et de race dans le domaine de la santé publique en Géorgie. Ces mêmes traits la guident maintenant alors qu'elle mène une grande partie de la Géorgie occidentale à travers une crise de santé publique sans précédent.

«Jamais, dans toute ma carrière, je n'ai vu quelque chose comme cette pandémie,» dit-elle.

Pourquoi Townsend est devenu médecin

Townsend a grandi à Winona, Mississippi, à l'époque des droits civiques. Entre Memphis et Jackson, la ville se trouve juste au bord du delta du Mississippi. Il n'y avait pas de plomberie à l'intérieur et sa maison était entourée de champs de coton parmi les plaines fertiles et les collines.

Sa mère travaillait dans les maisons de familles blanches. Elle nettoyait, surveillait leurs enfants et préparait leur dîner. Adolescente, Townsend accompagnait sa mère et l'aidait au travail. Sa mère a finalement abandonné le travail domestique, décrochant un emploi dans une agence d'État en tant que comptable.

L’un des moteurs de la vie de Townsend était son grand-père. Né en 1884, il ne savait ni lire ni écrire, mais Townsend a déclaré qu'il en voulait toujours plus pour sa famille. Il est mort quand elle avait 15 ans, mais il a indirectement suscité son intérêt pour la médecine.

Townsend se souvient être allé chez le médecin avec lui alors qu'il attendait toute la journée pour être vu. Alors qu'ils étaient assis, les patients blancs ont été traités immédiatement de l'autre côté du bâtiment. Townsend a demandé à son grand-père pourquoi.

«Je me souviens avoir été dans le cabinet du médecin jusqu'à 10 heures du soir», a-t-elle déclaré. «Je devais me taire parce que je posais des questions. … je voulais faire une différence. Je voulais faire un changement. Je voulais être en mesure de fournir un service pour que nous n’ayons pas à attendre si longtemps. »

Townsend a ensuite obtenu son diplôme en tête de sa classe de lycée avant de se diriger vers la Jackson State University, une université historiquement noire de la capitale du Mississippi. Elle a fréquenté l’Université Perdue pour obtenir sa maîtrise avant de s’inscrire à l’Université du Mississippi pour y étudier la médecine.

«Cela n'a pas été entendu dans ma (ville)», a-t-elle dit. «Quand je suis allé à l'église ou quand je suis rentré de l'école … les gens étaient fiers que je sois une fille de ma ville natale (et) de pouvoir le faire.

Townsend "m'a vraiment soutenu à travers cela"

Townsend est arrivé à Columbus en 1984 pour le programme de résidence en médecine familiale à ce qui est maintenant Hospita régionale du Piémont Columbusl. Elle passait la majeure partie de trois décennies à soigner des patients dans la région de Chattahoochee Valley.

Luella Rhodes, une amie de longue date, a déménagé à Columbus pendant les premières années de Townsend ici. Rhodes, qui est maintenant directeur exécutif du programme du centre de bien-être de Columbus, était assistant médical à l’époque. Son médecin superviseur, le Dr Thomas Malone, a présenté les deux femmes.

Ils ont vite compris qu'ils avaient un bon point en commun. Tous deux étaient loin de leur famille et ont grandi dans des communautés rurales, partageant des expériences de vie similaires.

«Nous avons commencé comme des amis du téléphone», a déclaré Rhodes. "'Comment vas-tu? Comment ça se passe? "Nous étions deux femmes dévouées au travail."

La relation a grandi à partir de là et les deux femmes ont même pris des cours de piano ensemble, bien que Rhodes ait abandonné. Townsend a même soutenu Rhodes lors de son mariage.

Townsend était l'ami qui a toujours fourni des conseils et du soutien. Peu de temps avant que Rhodes ne doive se rendre à Orlando pour une conférence de travail, un pyromane a mis le feu à son bureau de Buena Vista Road. Townsend lui a parlé de la perte lors d'un appel téléphonique – et a fait un pas de plus en voyageant avec elle en Floride.

«J'étais juste dévasté. J'avais le cœur brisé. Et elle m'a vraiment soutenu à travers cela », a déclaré Rhodes.

La paire a parlé pour la dernière fois au téléphone, comme ils le font souvent. Ils se vérifiaient et se posaient des questions sur les membres de la famille.

«Nous sommes de bons partenaires de prière maintenant», a déclaré Rhodes. «Et depuis que nous avons cette technologie de textos, cela réduit parfois les conversations. Nous allons donc envoyer un texto: «Veuillez prier pour moi. Priez pour moi s'il vous plait.'"

«C'était comme si j'étais la mère (de Townsend) loin de chez elle.»

Townsend a également trouvé une «mère loin de chez elle» au cours de sa première année dans la ville. M.A. Dowdell, la coordonnatrice de la résidence en médecine familiale pour Piedmont Columbus Regional, travaille à l'hôpital depuis 50 ans, et c'est une personne à qui Townsend s'est tournée pour obtenir des conseils personnels au fil des décennies.

Pour ceux qui viennent de sortir de l'école de médecine et qui s'intéressent à la médecine familiale, Dowdell est souvent leur premier point de contact dans la région de Columbus. Elle gère des tâches telles que les préparatifs de voyage et les horaires pendant le processus d'entrevue, et c'est ainsi que le duo s'est rencontré pour la première fois.

Dowdell voyait Townsend presque tous les jours en tant que résident. Certains de ses pairs essayaient de se faire un nom en étant flashy ou un papillon social. Mais ce n’était pas Townsend, a déclaré Dowdell.

«Elle était une fille de la campagne… essayant de se frayer un chemin toute seule», a déclaré Dowdell. «Elle était déterminée et déterminée à faire ce qu'elle pouvait pour elle-même aussi longtemps qu'elle le pouvait. Et si elle avait besoin d'aide, elle l'a contactée. … C'était comme si j'étais sa mère loin de chez elle.

Dowdell, connue parmi les médecins résidents pour ses prouesses en couture, se contentait généralement de coudre des blouses de laboratoire ou d'ajouter des poches supplémentaires. Pour Townsend, elle a fait quelque chose de spécial. Elle a confectionné une robe de mariée, une robe rose assortie aux couleurs de la sororité de Townsend. C'était une Alpha Kappa Alpha.

«C’était la première robe de mariée rose que j’avais jamais faite», a déclaré Dowdell.

Townsend et Dowdell restent en contact et Dowdell continue d'offrir ses conseils maternels. Townsend était l’un des nombreux anciens résidents à avoir offert un soutien après le décès de la fille adulte de Dowdell, LaQuita Dowdell-Rogers. Rogers et Townsend étaient également des amis proches.

«C’est juste une très jolie femme», a déclaré Dowdell. «(Beverley) a dû gagner sa place. Elle a dû pousser en avant et appuyer fort parfois. Et parfois, poussez un peu plus fort qu'elle ne le pensait pour obtenir la reconnaissance.

Naviguer dans la pandémie COVID-19

Townsend a été nommé directeur du West Central Health District de Géorgie en avril 2011. Le plus grand comté du district est Muscogee, mais il comprend également certaines des zones les plus pauvres de l'État.

Elle n’a pas réalisé qu’elle était la première réalisatrice noire du district avant de voir les portraits de tous ses prédécesseurs.

"Je n'aurais pas pu le planifier, même si je le voulais", a déclaré Townsend. «Ce n’est même pas vraiment à propos de moi. Il s’agit du travail que je fais. … Quelqu'un a lutté pour que je puisse être ici. Je lutte toujours pour que quelqu'un vienne après moi. … je viens de saisir les opportunités.

Elle a abordé la pandémie de COVID-19 de la même manière, saisissant toute opportunité pour arrêter la propagation du virus.

Une fois ajustés pour la population, ses comtés ont signalé certains des taux de cas les plus élevés de l'État. Le centre de détention de Stewart, l’un des plus grands établissements pour les détenus de l’immigration fédérale, et Fort Benning, l’un des plus grands postes de l’armée du pays, se trouvent dans son district.

Pourtant, contrairement à d'autres personnalités de la santé publique aux niveaux local, étatique et national, elle a fourni peu d'entretiens publics sur la pandémie de coronavirus qui a tué plus de 7400 Géorgiens. Mais ses proches disent que ses contributions sont venues sous la forme d'une action directe.

"(Townsend) serait le vent sous vos ailes avant qu'elle ne soit devant (parler)", a déclaré Dowdell.

Townsend, à travers le quartier, a gardé le message: portez un masque et gardez vos distances avec les autres. Elle évite de se laisser prendre par la politique. La science, dit-elle, parle d'elle-même. Elle a dit que c'était frustrant lorsque les gens ne suivaient pas les conseils des responsables de la santé publique ou ne suggéraient pas que le virus était un canular.

Le cousin germain de sa mère est décédé des suites d'un coronavirus au Mississippi.

«Elle était dans une maison de soins infirmiers au Mississippi, et elle est décédée», a déclaré Townsend. «Et COVID était l'un de ses diagnostics.»

Pam Kirkland, qui travaille aux côtés de Townsend en tant que porte-parole du district depuis 2015, a déclaré que le directeur était «all-in» pour ralentir la propagation du virus. Les membres du personnel n’ont pas été invités à faire quoi que ce soit que Townsend elle-même ne ferait pas.

Lors des tests de samedi à Columbus et dans le district, Townsend était là pour aider son personnel.

«Elle était toujours là», a déclaré Kirkland. «Elle était toujours là avec tout le monde, dans la chaleur et la transpiration. Faire tout ce dont elle avait besoin.

Depuis juillet, Townsend est également directeur par intérim de deux autres districts. Elle dirige le district 4 qui couvre 12 comtés dans la région de LaGrange ainsi que le district 3-3 dans la région du comté de Clayton. Elle dirige toujours le district de Columbus, mais elle passe un jour par semaine dans le district 4 pour les réunions et la paperasse. Il y a aussi beaucoup de conférences téléphoniques et de réunions Web.

«C’était difficile», a déclaré Townsend. «Il y a de bonnes personnes en place pour vraiment aider à gérer les choses. Un bon personnel a vraiment été la grâce salvatrice de pouvoir le faire.

Townsend a gardé le moral pendant la pandémie en faisant de l'exercice. Ses préférés sont le yoga ou la marche. De son bureau sur l'avenue Comer, elle fera de courts voyages dans le Piémont, s'arrêtant pour voir Dowdell et d'autres qu'elle connaît bien.

Elle trouve également de la force dans les lectures dévotionnelles et bibliques. Son bureau est couvert de citations inspirantes de Martin Luther King Jr., John F. Kennedy, Robert Kennedy, John Lewis et Michelle Obama, ainsi que l'un de ses propres mantras personnels: «Le plus grand échec de tous est l'échec à essayer. "

«Je suis une éternelle optimiste», dit-elle.

Nick Wooten est le journaliste Southern Trends and Culture pour la région sud de McClatchy. Il est basé à Columbus, en Géorgie, au Ledger-Enquirer, mais son travail apparaît également dans The (Macon) Telegraph et The Sun Herald à Biloxi.Avant de rejoindre McClatchy, il a travaillé pour The (Shreveport La.) Times couvrant le gouvernement de la ville et les enquêtes. Il est diplômé de l'Université Mercer de Macon, en Géorgie.


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