Valley News – Au milieu des incertitudes liées aux coronavirus, les cliniques gratuites du Vermont sont prêtes à tout


L’infirmière gestionnaire de cas Nicole Valcour n’a pas été embauchée pour ses compétences en informatique.

Mais comme c'est le cas à la clinique de santé et de bien-être du peuple, elle a compris: aider les patients sans-abri avec une connexion Wi-Fi fragile, conseiller des bénévoles à la retraite sur une configuration iPad du bureau vacant de Barre, au Vermont.

À la rigueur, Valcour a appris à s'appuyer sur un conseil informatique classique: éteignez-le et rallumez-le.

"Nous nous embrouillons", dit-elle. "Tout le monde est de bonne humeur à ce sujet."

Se brancher, maintenir l’équanimité, fait partie de l’éthique – et de la nécessité – de travailler dans l’une des neuf cliniques de l’État qui fournissent des services de soins de santé gratuits aux personnes non assurées et sous-assurées.

Alors que les hôpitaux de l'État ont éprouvé des difficultés financières à cause de la crise du COVID-19, s'efforçant d'obtenir des fonds de secours fédéraux, les cliniques de santé gratuites ont continué, en utilisant la même approche décousue qu'elles avaient bien avant la pandémie – travaillant avec des budgets restreints, avec un personnel limité. , largement composé de professionnels de la santé bénévoles.

Jusqu'à présent, les cliniques gratuites – la dernière ligne de défense qui opère souvent en dehors du système de santé américain coûteux et parfois chaotique – ont été en mesure de surmonter la crise, mais certains craignent que le ralentissement économique ne conduise à une augmentation de la demande.

Des milliers de Vermontois ont perdu leur emploi ou ont vu leurs revenus diminuer. Beaucoup peuvent perdre leur assurance maladie ou être incapables de se payer des soins par le biais du système de santé ordinaire.

Les cliniques gratuites sont vitales pour leurs patients, quelles que soient les perspectives économiques, a déclaré Georgia Maheras, vice-présidente de la politique et de la stratégie de la Bi-State Primary Care Association, dont les cliniques sont membres. Mais «en période de ralentissement économique, ce rôle est vraiment, vraiment important.»

Les cliniques ont toujours trouvé des moyens de réussir, a déclaré Steve Maier, directeur général et unique employé de l'organisation faîtière Vermont Free and Referral Clinics.

«Ils sont assez débrouillards», dit-il.

Combler les lacunes

La clinique People’s Health & Wellness a été fondée en 1994 et, à bien des égards, elle persiste encore au siècle précédent.

«Seuls les gens» ont changé au cours de la dernière décennie, a déclaré le Dr Terry Naumann, qui s'est porté volontaire pendant cette période.

Leur budget de 342 000 $ ne couvre que l'essentiel – les salaires de cinq membres du personnel, le loyer de leur immeuble vieillissant juste au sud du centre-ville de Barre, et rien d'autre. Il n'y a pas de dossiers électroniques; des étagères de cartes papier remplissent un mur. Leurs seuls masques N95 sont restés de la crise d'Ebola il y a des années. Des médecins bénévoles s'occupent des quelque 550 patients qui demandent des soins à la clinique au cours d'une année donnée.

Leur clientèle a glissé entre les mailles du filet de la bureaucratie de l’assurance maladie du Vermont. Ils font trop pour Medicaid ou sont trop jeunes pour Medicare. Ou ils ont quitté le Dr Dynasaur, qui offre une couverture gratuite aux enfants de moins de 18 ans. La plupart n'ont pas d'assurance du tout; les autres ont des dépenses personnelles inabordables.

Les cliniques n’acceptent pas d’assurance, ce qui signifie qu’elles évitent les formalités administratives et les coûts liés à la facturation de chaque visite. Au lieu de cela, ils sont financés par des subventions, des dons et des allocations de l’État. Dans certains cas, ils sont plus différents les uns que les autres, car ils se sont chacun adaptés en réponse aux besoins locaux.

La demande de cliniques gratuites révèle les échecs du système de santé existant, selon la représentante Anne Donahue, R-Northfield, qui préside le comité des soins de santé de la Chambre.

«Nous avons encore de si grands écarts, et ils aident de toute façon à en combler certains», a-t-elle déclaré.

Valley Health Connections à Springfield, dans le Vermont, aide principalement les gens à souscrire une assurance et fournit des références vers d'autres hôpitaux. Les travailleurs agricoles migrants représentent environ la moitié des visites de patients à la clinique Open Door à Middlebury.

Trois des cliniques de l’État sont affiliées à des hôpitaux – le Gifford Medical Center à Randolph, Mt. L'hôpital Ascutney de Windsor et le centre médical de l'Université du Vermont. Ces cliniques dépendent du financement de l'État.

Lorsque le COVID-19 a frappé, People’s Health & Wellness a pris en charge les sans-abri qui ont été transférés des abris vers les hôtels.

Rick DeAngelis, directeur exécutif du Good Samaritan Haven, a déclaré qu'il avait du mal à obtenir des tests COVID-19 pour les résidents et à obtenir des informations du ministère de la Santé. Le directeur médical de la clinique, Allan Ramsay, était un intermédiaire clé et a retracé les mises à jour de santé en son nom. Il «connaît les questions à poser et qui appeler», a déclaré DeAngelis.

Malgré les inquiétudes initiales, aucun des résidents hébergés dans les hôtels n'a été testé positif au virus.

Une opération 24/7

Lorsque la clinique de la porte ouverte de Middlebury a interrompu les visites en personne en raison de la pandémie, l'infirmière de sensibilisation Julia Doucet et d'autres membres du personnel ont commencé à ramener à la maison le téléphone portable du bureau pour répondre aux appels des patients 24 heures sur 24, 7 jours sur 7. Les infirmières ont répondu aux questions sur le coronavirus et les problèmes de santé triés: certains étaient typiques – éruptions cutanées et s'il fallait consulter un médecin pour un patient frappé par une vache.

Ils ont également reçu plus d'appels d'anxiété et de symptômes associés. Les membres du personnel sont venus chercher à toute heure de la nuit.

«Nous voulions être là pour eux», a déclaré Doucet.

Sept employés à temps partiel travaillaient à la clinique de Middlebury, qui fonctionne à partir d'une paire de doubles-larges de couleur pomme de terre – un pour les bureaux, un pour le personnel administratif. Le centre médical Porter voisin a fourni l'espace gratuitement.

Le passage en ligne a été une aubaine pour certains patients, a déclaré Doucet. Les patients peuvent appeler leur médecin par téléphone ou WhatsApp, l'application de choix pour les travailleurs migrants. Ils n'ont plus besoin de trouver des manèges pour se rendre à Middlebury, ni de demander une pause pour un rendez-vous. Au début de la pandémie, la clinique a répondu à plus d'appels que jamais, a déclaré Doucet.

Ils sont habitués à trouver des approches de soins atypiques et peu coûteuses, a déclaré la directrice générale Heidi Sulis. Un diabétique local a fait don de son insuline supplémentaire, que les agents de santé distribuent gratuitement aux patients.

La clinique organise des activités de plein air, comme la randonnée et le ski, pour aider à développer «un sentiment d'appartenance», a déclaré Doucet. Dans une clinique de juillet, un médecin a vu un patient pendant près d'une heure – ce qui n'aurait jamais été possible s'il avait dû facturer une assurance toutes les 15 minutes, a déclaré Paola Meza, la coordinatrice des services aux patients. «Dans quelle autre clinique ou hôpital un prestataire verra-t-il un patient gratuitement, aussi longtemps qu'il en aura besoin?» dit-elle.

Naumann, le médecin bénévole, a organisé la première clinique en personne d’Open Doors à la mi-juillet. Pour réduire le risque de coronavirus, les employés de la clinique ont installé une énorme tente bleu cobalt qui ressemblait davantage à un tracteur couvert de bâche qu'à un établissement médical.

Au cours de son quart d'après-midi, Naumann a vu deux patients en personne et trois par télémédecine. Un interprète connecté par vidéo via un iPad posé sur un bureau. C'était un soulagement de voir les patients en personne, a déclaré Naumann, plutôt que de se fier à une photo floue d'une éruption cutanée ou, pire encore, à un appel téléphonique, pour poser un diagnostic.

«Juste la connexion émotionnelle et solidaire que vous pouvez donner à quelqu'un en personne, il est vraiment difficile de communiquer avec quelqu'un en ligne», a-t-il déclaré. "Ce n'est tout simplement pas la même chose."

Naumann, un résident de Richmond âgé de 66 ans, est licencié de son emploi à temps partiel à la clinique externe de l'UVM Medical Center à Hinesburg. Il n’a plus travaillé depuis mars et a donc augmenté son temps de bénévolat pour les cliniques Barre et Middlebury.

Il a fait du bénévolat aux deux pendant plus d’une décennie. Cela le ramène aux bases de la médecine, dit-il. Au cours de son travail de jour, ses patients s'attendront à ce qu'il ordonne des «tests sanguins pour des conditions ésotériques», a-t-il déclaré. Lorsqu'il fait du bénévolat le soir, «c'est quelqu'un qui essaie juste d'obtenir son médicament contre la tension artérielle et qui n'a pas les moyens de le payer parce que c'est 5 $ par mois.» Leur gratitude lorsqu'il trouve une solution «est rafraîchissante», a-t-il déclaré.

Se préparer à l'inconnu

Contrairement aux hôpitaux, les cliniques n’ont pas vu leurs revenus chuter pendant la pandémie. La majorité de leurs budgets proviennent de subventions et de dons; environ un quart provient de l'État. Aucun n'a sauté dans la «frénésie alimentaire» pour les fonds de secours de l'État contre les coronavirus, a déclaré Ramsay. La clinique Middlebury, qui fonctionne avec 429 000 dollars par an, a reçu une subvention PPP du gouvernement fédéral, mais devra probablement en restituer la plus grande partie en raison des restrictions sur la façon dont elle est dépensée, selon Sulis.

Leur situation financière n'est pas encore précaire, mais cela pourrait changer, a déclaré Ramsay. Ils ne pourront pas organiser leur plus grande collecte de fonds cette année, le bowl-a-thon annuel.

Pendant ce temps, les équipements de protection individuelle sont rares. La clinique Barre a une poignée de masques N95 et une petite quantité de blouses et de gants, mais pas de masque facial ou de gommage, a déclaré Ramsay.

La clinique n'a pas non plus d'espace. Les dirigeants de People’s Health & Wellness ont décidé qu’il n’était pas assez sûr de fournir des visites en personne – il y a peu de ventilation et pas de place pour la distance sociale dans les couloirs étroits et les petits bureaux du bâtiment.

Le Central Vermont Medical Center leur a permis d'emménager dans un espace de bureau vide au centre-ville de Barre jusqu'à la fin du bail en décembre. Après cela, ils devront trouver un nouvel emplacement, a déclaré Ramsey.

Ils peuvent également se retrouver avec plus de patients. Les retombées économiques causées par la pandémie laisseront probablement les gens sans assurance. Une étude du groupe de défense des consommateurs Families USA a estimé qu'environ 7% des personnes non âgées du Vermont avaient perdu leur assurance.

Nissa James, du Department of Vermont Health Access, a déclaré que 8 000 personnes s'étaient inscrites à Medicaid – une augmentation d'environ 6% – depuis le début de la pandémie. Probablement, cela signifie que leur revenu a suffisamment diminué pour être admissible au programme.

Actuellement, environ 40 000 Vermontois sont au chômage, bien que de nombreux employeurs continuent de fournir une assurance maladie à ceux qui sont licenciés.

Et les premiers signes de la compression peuvent apparaître.

Déjà, les patients affluent vers Valley Health Connections à Springfield, à la recherche d'aide pour résoudre les problèmes d'assurance ou de perte d'emploi, a déclaré la directrice générale Lynn Raymond-Empey. «Franchement, c’est un cauchemar bureaucratique pour les patients.»

À Barre, Valcour a dit qu’elle le découvrirait quand elle viendrait. Pour le moment, sa plus grande préoccupation est de faire savoir que les portes de la clinique sont ouvertes.

«J'ai peur que les gens ne sachent pas que nous sommes ici», a-t-elle déclaré. "Si les choses tournent mal avec leurs soins de santé, leur travail, leurs médicaments ou autre, il n'y a aucune raison de ne pas nous appeler."


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