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Par Malaika Kanaaneh Tapper

SACRAMENTO, Californie _ Le premier août est arrivé avec un regain d'inquiétude pour les locataires de la région de la capitale et de la Californie touchés par la pandémie de coronavirus.

Jusqu'à présent, les locataires ont été protégés par une série de règles qui se chevauchent aux niveaux du comté, des États et du gouvernement fédéral, qui ont suspendu les expulsions pendant la pandémie de coronavirus. Mais alors que les suspensions commencent à expirer, les locataires regardent par-dessus le bord d'une falaise.

Le Conseil de la magistrature de Californie a annoncé plus tôt ce mois-ci qu'il voterait sur la fin de ses protections d'urgence pour les locataires dès le 14 août, transférant le fardeau d'agir aux législateurs. À l'approche de la date limite, le gouverneur Gavin Newsom a prolongé la capacité des gouvernements locaux à interdire les expulsions jusqu'au 30 septembre, mais beaucoup comptent sur l'Assemblée législative, qui envisage plusieurs projets de loi pour prolonger cette interdiction et protéger les locataires et les propriétaires qui ont perdu des revenus .

Mais sans nouvelles règles pour prendre leur place, les avocats et les avocats affirment que les locataires les plus vulnérables pourraient faire face à une vague de convocations d'expulsion alors même que la pandémie s'aggrave.

Environ 7% des locataires californiens interrogés n'ont pas payé de loyer en juillet ou ont vu leurs paiements différés, selon la nouvelle enquête Household Pulse Survey du US Census Bureau conçue pour mesurer les effets du COVID-19. L’enquête a révélé que plus de 3,8 millions de locataires de l’État avaient peu ou pas de certitude de pouvoir toucher le loyer du mois prochain – environ 1,9 million de propriétaires dans l’enquête avaient le même sentiment quant au paiement de leur prêt hypothécaire.

Les défenseurs pensent que l'insécurité du logement ne fera qu'augmenter à mesure que la pandémie se poursuivra.

"Ce qui nous a fait peur, c'est cette inondation", a déclaré Sarah Ropelato, avocate en chef chez Northern California Legal Services. «Ce sera tout simplement dévastateur pour les familles de Sacramento.»

Le règlement du Conseil de la magistrature, adopté en avril, a suspendu les procédures judiciaires nécessaires à une expulsion. Afin d'expulser un locataire qui n'a pas payé le loyer, les propriétaires doivent d'abord émettre un préavis de trois jours. Ensuite, si le locataire ne paie pas, les propriétaires peuvent intenter une action en justice et leur signifier une citation à comparaître, qui leur demande de comparaître pour un procès d'expulsion. La règle d'urgence du Conseil judiciaire a déclaré que les tribunaux ne publieraient pas ces avis – interrompant le processus d'expulsion dans son élan.

Les propriétaires peuvent toujours émettre des avis pendant la pandémie, mais les locataires n'ont pas encore à passer un procès. Pour les locataires de Sacramento comme Maria Aguila, la règle est tout ce qui les sépare de l'expulsion.

Aguila occupait trois emplois mais a contracté le COVID-19 et n'a pas pu travailler. Quelques semaines à peine après avoir manqué le premier chèque de loyer, son propriétaire lui a remis un avis d'expulsion. En raison de la règle du conseil judiciaire, Aguila n'a pas à se présenter au tribunal ni à être jugée pour une expulsion. Mais si les protections prennent fin dans deux semaines, elle devra être jugée.

Il en va de même pour d'autres – les partisans disent que le nombre de dossiers en souffrance est stupéfiant, mais difficile à calculer – qui ont pris du retard sur le loyer.

"Les tribunaux, en gros, tiennent la ligne", a déclaré Kendra Lewis, directeur exécutif de la Sacramento Housing Alliance. «Lorsque les tribunaux s'ouvrent, cela devient un jeu gratuit pour tous.

Bien que les propriétaires se présentent presque toujours au tribunal d'expulsion avec un avocat, les locataires ont rarement un avocat, selon Sarah Ropelato, avocate-gérante chez Northern California Legal Services. Pour les pauvres locataires, a-t-elle dit, un procès d'expulsion est un processus exténuant qui se termine souvent par une défaite.

«Il est difficile de se représenter au tribunal, de pouvoir dire les choses de la bonne manière dont on a besoin pour les dire», a-t-elle expliqué. «En plus de toutes les autres choses auxquelles les gens ou les familles sont confrontés.»

Un moratoire similaire au niveau fédéral a expiré le 24 juillet, ce qui signifie que les locataires en Californie avec des hypothèques financées par le gouvernement fédéral pourraient être exposés à des procédures d'expulsion si les tribunaux lèvent la suspension et que rien ne prend sa place. Cela s'est produit alors que les 600 $ supplémentaires par semaine de prestations fédérales d'assurance-chômage se sont épuisés vendredi sans aucun remplacement à l'horizon du Congrès.

Le moratoire du comté donne aux locataires 120 jours après l'expiration de la règle pour payer le loyer qu'ils avaient manqué. Mais alors que la pandémie persiste et que les dettes augmentent, quatre mois semblent être une fenêtre plus courte.

«Cela devient une proposition de plus en plus intenable pour de nombreux locataires», a déclaré Kitty Bolte, une avocate de l’Union des locataires de Sacramento.

LES EXPULSIONS JAMAIS ARRÊTÉES

Les expulsions légales étant suspendues, les propriétaires ont de plus en plus adopté les expulsions illégales, ce qui signifie qu'ils refusent aux locataires la procédure régulière de notification et de procès, a déclaré Oliver Ehlinger, un avocat des services juridiques du nord de la Californie. Les propriétaires se sont tournés vers des tactiques d'intimidation en l'absence de tribunal d'expulsion. Ehlinger a déclaré que les propriétaires ferment les locataires, exigent qu'ils rendent les clés et les bombardent de lettres inquiétantes.

Beaucoup de ces propriétaires, dit Ehlinger, se fient au fait que leurs locataires ne comprennent peut-être pas tous leurs droits _ et ne savent pas quand on en profite. Presque tous ceux qui ont signalé une expulsion illégale aux services juridiques du nord de la Californie au cours des quatre derniers mois avaient l'anglais comme deuxième langue, a-t-il déclaré.

Maria, qui a demandé que seul son prénom soit utilisé parce qu’elle est sans papiers, n’était pas au courant du moratoire. Ainsi, lorsque son propriétaire lui a dit qu'elle et sa fille avaient 15 jours pour quitter leur appartement d'une chambre à North Sacramento, elle l'a cru et est partie.

Lorsqu'elle a expliqué qu'elle avait perdu son emploi dans un restaurant italien à cause du coronavirus, Maria se souvient de ce que son propriétaire lui a dit: «Je m'en fiche, vous allez toujours devoir payer votre loyer. Et sinon, vous allez devoir partir. "

Manuel Lares, président du Conseil Lorenzo Patino de Sacramento, a déclaré que les propriétaires avaient une autre tactique: «Ils disent soit vous sortez, soit nous appelons ICE», a déclaré Lares. «Ils le marquent simplement comme: ils sont partis volontairement.

Selon le Household Pulse Survey, les locataires latinos et noirs de Californie sont beaucoup plus inquiets que leurs homologues blancs et asiatiques de payer leur loyer, ce qui reflète l'impact disproportionné sur leurs communautés. Les taux de chômage des Noirs et des Latinos ont été significativement plus élevés que le taux de chômage des Blancs, et ces groupes ont également eu des taux d'infection COVID-19 plus élevés.

Peurés ou incapables de demander une aide juridique, de nombreux immigrants sans papiers se tournent vers des organisations communautaires. Ramona Landeros, fondatrice de l'Association de quartier Benito Juarez à Sacramento, a déclaré qu'elle entendait régulièrement de telles histoires. Les immigrants comme Maria qui ne connaissent pas tous leurs droits en tant que locataires pendant la pandémie partent sans qu’un avis d’expulsion officiel n’ait jamais été déposé.

Ehlinger a déclaré que la plupart des immigrants sans papiers à Sacramento qui ont été soumis à un tel comportement ne reçoivent jamais d'aide juridique: les organisations financées par le gouvernement fédéral comme Legal Services North California ne peuvent pas aider les personnes sans papiers, même lorsque leurs droits ont été violés. «Il est facile pour cela de se produire encore et encore et encore», a-t-il déclaré.

«IL EST TEMPS DE RÉPONDRE À CE PROBLÈME»

Dans son annonce que le Conseil de la magistrature voterait bientôt sur l'opportunité d'annuler la suspension du tribunal sur les expulsions, le juge en chef Tani Cantil-Sakauye a déclaré: «J'exhorte nos branches sœurs à porter leur attention sur ce travail essentiel pour protéger les gens des effets dévastateurs de cette situation. pandémie et sa récente résurgence. »

Sarah Ropelato a expliqué que les tribunaux estiment qu'il est du devoir des législateurs de protéger les locataires. «Leur déclaration dit:« Législature: faites votre truc. Il est temps de résoudre ce problème. ""

La législature de l'État envisage une gamme d'options pour protéger les locataires en l'absence d'un gel des tribunaux.

Cela inclut le projet de loi de l'Assemblée 1436, rédigé par l'Assemblée David Chiu, D-San Francisco, qui mettrait fin aux expulsions pour les locataires qui manquent de paiement jusqu'à la fin de l'état d'urgence du coronavirus, plus trois mois. La mesure donne à ces locataires un an pour compenser les paiements manqués. Chiu a révisé le projet de loi pour donner aux propriétaires de quatre unités ou moins pour recevoir une année d'abstention hypothécaire _ tandis que les grandes propriétés recevraient six mois de paiements réduits ou retardés.

En vertu d'une proposition de la sénatrice Anna Caballero, D-Salinas, les propriétaires pourraient obtenir un crédit d'impôt égal au loyer impayé pendant la pandémie si le locataire accepte de rembourser le loyer à l'État sur 10 ans. Le projet de loi 1410 du Sénat renoncerait également aux loyers des locataires à faible revenu.

Newsom a spécifiquement souligné les deux projets de loi lors de ses séances d'information sur les coronavirus, et les deux sont prévus pour des auditions du comité le 12 août.

Mais Madeline Howard, une avocate principale du Western Center on Law and Poverty, dit que les projets de loi ne vont pas assez loin. Les locataires qui, pour quelque raison que ce soit, ne parviennent pas à un accord avec leur propriétaire pourraient toujours être expulsés et sans abri. Les défenseurs des politiques proposent un amendement au projet de loi qui, selon eux, éliminerait ses échappatoires et assurerait la sécurité des locataires vulnérables.

Ropelato espère que les législateurs voient la gravité du problème: «Le problème avec l’aide aux locataires, c’est qu’elle doit être à grande échelle», a-t-elle déclaré. «Afin d'éviter le niveau de dommage qui attend dans les coulisses.»

Pendant ce temps, les locataires qui ont déjà été expulsés doivent chercher un nouvel abri en cas de pénurie de logements. «Les gens n’ont nulle part où aller. C’est une pandémie », a déclaré Lewis. «Que sont censés faire les gens?»

Si la suspension est levée et qu'une nouvelle législation ne prend pas sa place, d'innombrables autres pourraient être forcés de se lancer dans une telle recherche. Kendra Lewis l’a exprimé ainsi: «C’est faire ou mourir.»

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(c) 2020 L'abeille de Sacramento (Sacramento, Californie)

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