DVIDS – Actualités – À la poursuite de l’excellence: un avocat de la Réserve de l’armée est le premier doyen noir de la plus ancienne faculté de droit du pays


WILLIAMSBURG, Virginie – Lorsqu'il rentre du travail à la maison, Benjamin Spencer ne s'affaisse pas sur le canapé pour regarder la télévision et se détendre. Il va à la cuisine et il cuisine. C’est un travail d’amour. Il a des bouches à nourrir: neuf enfants et deux adultes – dont la sienne – pour être exact.

«La seule chose que j'aime chez Ben, c'est qu'il accorde la priorité à sa famille», a déclaré Marlette, sa femme depuis 19 ans.

«Il travaille, met son cœur et son âme dans son travail et rentre à la maison, franchit la porte, ne change pas de vêtements… se lave les mains et entre dans la cuisine pour commencer à cuisiner», dit-elle.

Lorsque Spencer s'attaque au poêle, il équilibre les ustensiles de cuisine et les casseroles. Pendant qu'il prépare des assiettes – il peut s'agir de spaghettis ou de stroganoff ou de poulet au citron et au poivre, selon son humeur et les ingrédients disponibles – les enfants viennent pour prendre et manger. Le dîner n'est presque jamais une expérience assise.

«C'est actif… Nous sommes notre propre émission. Nous sommes notre propre cirque », a déclaré Marlette pour décrire la scène.

La maison est remplie de rires et de bruit, parfois taquine parmi les enfants, et toujours de la musique. Ils aiment le hip-hop lofi, quelque chose avec du beat, du rythme et du blues, ou du funk des années 1970.

En plus de la musique, leur maison de six chambres (bientôt sept) contient toujours la preuve d'un déménagement récent. Les boîtes sont empilées dans différentes zones en attente d'être déballées. Spencer, sa femme et ses neuf enfants – âgés de deux à 17 ans – ont quitté le Massachusetts pour se rendre en Virginie fin juin pour son nouvel emploi, le tout au milieu d'une pandémie mondiale.

En juillet, Spencer est devenu le premier doyen noir embauché à la William & Mary Law School, la plus ancienne faculté de droit du pays, parmi une douzaine de candidats qui se sont entretenus pour le poste.

Spencer est issu d'une lignée de premiers: son père a été le premier juge en chef afro-américain dans le district oriental de Virginie, et auparavant le premier juge fédéral afro-américain en Virginie. Son grand-père a été le premier professeur afro-américain à l'Université de Notre-Dame. William & Mary est la première école où Spencer a été membre du corps professoral à avoir embauché un doyen noir.

Il reprend son amour du droit après son propre père, qui était procureur et passionné par la défense de la loi, en particulier contre les fonctionnaires corrompus.

«Il pensait juste que (la corruption) était une violation de la confiance du public… Il avait cette droiture au sujet de l’intérêt public et de la justice… C’est ainsi qu’il était en tant que juge (plus tard). Les gens savaient qu'il allait être juste. Cela m'a inculqué qu'il y a des règles et que nous avons des lois. Nous avons une société qui dépend des gens qui respectent ces lois », a déclaré Spencer.

Pourtant, en réfléchissant à sa propre «première» réalisation, Spencer ne se félicite pas. Au lieu de cela, il voit cela – ainsi que tout ce qu'il fait – comme une opportunité de servir les autres.

«Je n’aime pas vraiment les histoires sur moi-même… Ce n’est pas ce que j’ai accompli et accompli», a-t-il déclaré lors d’un entretien téléphonique.

Il voit plutôt cela comme un appel à vivre comme un exemple pour les autres hommes et femmes noirs qui regardent. Il veut se battre pour ouvrir des portes aux autres.

«Cela fait partie de notre philosophie en tant que Noirs. Nous avons quelque chose à soulever en montant. Alors que nous passons au niveau suivant, nous devons en quelque sorte tendre la main et tirer quelqu'un derrière », a-t-il déclaré.

Spencer a grandi à Hampton, en Virginie, qu'il a appelé une communauté diversifiée. C'était une ville militaire, donc il est reconnaissant de ne jamais avoir été confronté à de nombreux conflits racistes manifestes que d'autres Noirs américains – y compris sa propre femme – ont vu grandir. Marlette a vécu à Fayetteville, en Caroline du Nord, dans les années 80, où elle a fait face aux activités du Klan de première main.

Au fur et à mesure que Spencer devenait une voix et une influence plus importantes dans les facultés de droit et les universités, il a vu plus d'occasions de promouvoir l'équité dans l'embauche de professionnels noirs de premier plan. Il était souvent impliqué dans des comités de recrutement où il était la seule voix noire du groupe. Il a contesté les préjugés inconscients qui imprégnaient son environnement. Ces préjugés étaient souvent subtils et ignorés des autres.

Il se souvient d'un comité de recrutement en particulier où un candidat noir à la faculté a été critiqué pour avoir un travail qui était principalement «descriptif» – ce qui signifie qu'il a exposé un problème particulier de droit sans offrir de solution spécifique – mais a ensuite été témoin des éloges d'un candidat blanc pour le même type de travail. La principale différence entre les deux était la couleur de leur peau, et non le type de travail pour lequel ils étaient connus.

Il se considérait comme un défenseur des autres pour trouver des professionnels noirs stellaires et les aider à participer à la conversation d'embauche.

Il reconnaît donc sa vocation à se battre pour les opportunités des autres, tout comme il attribue à ceux qui se sont battus pour l’embaucher comme professeur de droit dans diverses universités au fil des ans.

Bien que, selon sa femme, les réalisations de Spencer ne nécessitent l’approbation de personne d’autre.

«Son CV est ridicule. Ridicule! Il travaille. Il est juste le meilleur dans ce qu’il fait à chaque fois parce qu’il le doit… La plupart d’entre nous aimeraient avoir un peu de ce qu’il a fait », a-t-elle déclaré.

Spencer a 45 ans mais semble dix ans plus jeune. Il est diplômé de la Harvard Law School, se spécialise dans le droit de la procédure civile fédérale, a travaillé comme associé dans un cabinet d'avocats à DC, a enseigné à l'Université de Virginie où il a été reconnu comme un professeur distingué, a terminé un an en tant que professeur invité à La Harvard Law School, a été directeur du Francis Lewis Law Center et doyen associé pour la recherche à l'Université de Washington et Lee, a reçu de nombreux prix d'excellence à la fois en tant que membre du corps professoral et en tant que rédacteur juridique, et il a rejoint la réserve de l'armée américaine juste avant d'avoir 41 ans.

Son père et son grand-père ont également servi dans l'armée, alors il a grandi avec un désir et une appréciation du service. Il n’a rejoint que plus tard, car jongler entre une carrière en droit et le mariage et de jeunes enfants à la maison n’était pas possible après le 11 septembre.

«J'ai toujours dit que je n'allais pas épouser un militaire», a déclaré Marlette, qui est la fille d'un sergent-chef de l'US Air Force. «Il a résisté pendant des années à son adhésion, accordant une fois de plus la priorité à sa famille… mais le rêve. Je savais que le rêve était en lui.

Lorsqu'il a travaillé à l’université de Virginie, le désir de Spencer de rejoindre l’armée a été ravivé. L’école des avocats de l’armée – le corps du juge-avocat général (JAG) – était située sur le campus UVA. Spencer regardait de sa fenêtre les officiers du JAG courir ou se former chaque matin.

«C’est ainsi que j’ai attrapé le virus», a-t-il déclaré.

Spencer venait de terminer une période de travail bénévole pour le gouvernement fédéral, alors il voulait retourner à la fonction publique. Il a rejoint la Réserve de l'Armée pour servir les gens et servir son pays. De même, il considère ses responsabilités en tant qu'avocat de la même manière. Les avocats sont les serviteurs des autres, défendant les victimes contre les contrevenants à la loi. Le service aux autres était une philosophie inculquée par sa famille.

«Tous ceux qui m'ont élevé ou m'ont influencé: ils servaient les autres», a déclaré Spencer. "Je ne pourrais pas me regarder si je n'essayais pas de faire quelque chose pour aider d'autres personnes ou d'utiliser mon talent à cette fin."

Il a passé plus d'un an à s'entraîner physiquement pour rejoindre l'armée. Il a perdu 27 livres et s'est envolé pour Fort Benning, en Géorgie, où il a suivi une formation de base avec un groupe de jeunes hommes et femmes dans la vingtaine, alors qu'il avait plus de 40 ans.

Il détenait le grade de premier lieutenant mais a été promu capitaine dans les dix mois suivant son arrivée. En tant qu’officier du JAG aujourd’hui, Spencer travaille pour la Division d’appel du gouvernement qui traite les affaires criminelles au nom de l’armée chaque fois que des soldats condamnés déposent un appel.

La plupart de ses affaires sont traitées par écrit et correspondance juridiques, et non dans une salle d'audience. Chaque cas peut prendre environ deux mois pendant le processus d'appel. En novembre, il a rejoint la Division des appels à un poste destiné à un major, un niveau au-dessus de son propre grade.

Ce dévouement au service a exigé le meilleur de Spencer, a-t-il dit, mais il a également exigé une grande partie de sa femme, en particulier lorsque le COVID-19 a balayé le pays. Spencer enseignait à Harvard, venant vers la fin de son poste de professeur invité d'un an. Lorsqu'il a postulé pour le poste de doyen chez William & Mary, la famille ne savait pas où ils allaient vivre ensuite. Ce qui a rendu les choses encore plus difficiles, c'est la fermeture des écoles par mesure de précaution contre la propagation du coronavirus. Leur maison s'est transformée en école-maison presque du jour au lendemain. Marlette est passée de mère de neuf enfants à également enseignante de huit enfants, leur enfant de deux ans étant trop jeune pour aller à l'école mais encore assez grand pour parcourir les couloirs.

Le changement était si brutal, dit Marlette. Pendant les deux premières semaines, certaines classes n’avaient même pas de matériel prêt à envoyer aux parents. Elle a eu recours à la commande de livres et de documents en ligne partout où elle le pouvait. Pendant ce temps, Spencer a poursuivi le processus d'entrevue pour le poste de doyen, qui avait depuis déménagé en ligne.

Des mois après le début du processus d'embauche, il a finalement entendu la nouvelle: il a obtenu le poste.

«J'étais juste ravi, parce que nous n'avions vraiment pas de bon plan… Nous étions juste soulagés de savoir quel était notre avenir et heureux que ce soit ça», a déclaré Spencer.

Maintenant que la plupart des universités et des écoles cherchent à équilibrer les salles de classe physiques et virtuelles pour élargir leur environnement d'apprentissage, Spencer a une tâche importante devant lui. Il veut construire la William & Mary Law School pour avoir la faculté la plus influente du pays, le tout à une époque où le COVID-19 apporte de nouveaux défis aux établissements d'enseignement, à l'économie et à la vie personnelle. Spencer, cependant, ne doute pas qu'il peut relever et surmonter ces défis.

«Tout est question d’excellence. Si j’obtiens un poste, vous savez que c’est parce que je suis la meilleure personne pour le poste. Je suis afro-américain et ils ont embauché la meilleure personne. C’est donc vraiment mon objectif », a déclaré Spencer.

Date prise: 31/07/2020
Date postée: 31.07.2020 07:02
ID de l'histoire: 374978
Emplacement: WILLIAMSBURG, VA, États-Unis

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